Suspeita-se de asma quando há histórico clínico de um dos seguintes sinais ou sintomas: tosse predominantemente noturna, catarro frequente, dificuldade respiratória recorrente e sensação de aperto torácico. Eczema, rinite alérgica, histórico familiar de asma ou de doença atópica estão frequentemente associados à asma.

Embora, em geral, tenha início na infância, a asma pode se manifestar em qualquer idade. A asma desenvolvida na infância pode continuar na adolescência e na idade adulta, mas algumas pessoas a desenvolvem apenas na fase adulta.

Na asma desencadeada por um fator externo, as vias aéreas sofrem irritação e começam a estreitar, dificultando assim a passagem do ar. Ocorre inflamação nas paredes internas das vias aéreas e, geralmente, há a produção de muco. Com um controle adequado dos sintomas e medidas preventivas, qualquer pessoa com asma pode levar uma vida totalmente normal.